El Astrónomo Errante

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Astrónomos descubren una inusual lente gravitatoria

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Astrónomos del Instituto Tecnológico de California (Caltech) y de la Escuela Politécnica Federal de Lausanne (EPFL), en Suiza, han descubierto el primer caso conocido de una galaxia distante magnificada por un cuásar que actúa como lente gravitatoria, y no al contrario, un cuásar magnificado por una galaxia masiva o un cúmulo de galaxias, como se ha producido hasta ahora.

El descubrimiento se basa, en parte,en observaciones realizadas en el Observatorio WM Keck, en Mauna Kea, Hawai.

Los cuásares, son objetos extraordinariamente luminosos en el universo lejano, y se cree que son alimentados por agujeros negros de galaxias distantes. Un único cuásar podría ser mil veces más brillante que una galaxia entera de cien mil millones de estrellas, lo que hace que el estudio de sus galaxias anfitrionas sea extremadamente difícil. La importancia del descubrimiento, dicen los científicos,es que proporciona una nueva manera de entender estas galaxias anfitrionas.

"Es como tratar de discernir el color de un coche cuando se tiene la mirada fija en sus faros", dijo Frederic Courbin del EPFL. "Con el uso de las lentes gravitatorias podemos medir las masas de estas galaxias anfitrionas y superar esta dificultad".

Según la teoría de la relatividad general de Einstein, si una masa grande (como la de una galaxia o la de un cúmulo de galaxias) se coloca a lo largo de la línea de visión de una galaxia distante, parte la luz que proviene de la galaxia haciendo que un observador terrestre vea dos o más imágenes magnificadas de la galaxia de fondo.

La primera lente gravitacional se descubió en 1979, y produjo una imagen de un cuásar distante que se magnificó y se dividió. Ahora son conocidos cientos de casos de cuásares magnificados por lentes gravitacionales. Pero hasta ahora, el proceso inverso, el de que una galaxia de fondo sea filmada por la galaxia masiva de un cuásar en primer plano, no había sido detectado.

El uso de las lente gravitacionales para medir las masas de las galaxias distantes con independencia de su brillo fue sugerida en 1936 por el astrofísico Fritz Zwicky del Caltech, siendo esta técnica utilizada eficazmente en los últimos años.

Para encontrar la lente cósmica, los astrónomos buscaron en una gran base de datos de los espectros obtenidos de cuásares por el Sloan Digital Sky Survey (SDSS) para seleccionar los candidatos para "revertir" lente gravitatoria cuásar-galaxia. Realizando un seguimiento de los mejores candidatos, se localizó al cuásar SDSS J0013 1523, situado a unos 1,6 mil millones de años luz de distancia, utilizando el telescopio del Observatorio WM Keck de 10 metros, confirmando que aumentaba la luz de una galaxia lejana situada a unos 7,5 mil millones de luz años de distancia.

"Estamos encantados de ver que esta idea realmente funciona", dijo Georges Meylan del EPFL. "Este descubrimiento demuestra la utilidad continua de las lentes gravitatorias como una herramienta astrofísica."

"Los cuásares son claves para el estudio de la formación de galaxias y su evolución", dijo George Djorgovski del Caltech. Además, dijo, "Los descubrimientos de estos sistemas nos ayudarán a entender mejor la relación entre los cuásares y las galaxias que los contienen y su coevolución".

Más información en el enlace.


 
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