El Astrónomo Errante

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GRB oscuro puede dar pistas sobre el origen de estos fenómenos

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Un equipo de astrónomos de la Universidad de Kioto, del Instituto de Tecnología de Tokio, y del Observatorio Astronómico Nacional de Japón han identificado una ráfaga oscura de rayos gamma (GRB), que podría explicar el origen de estos fenómenos exóticos.

El 25 de marzo de 2008, el equipo identificó un GRB en la constelación de Lyra. Utilizando el telescopio Subaru, en Mauna Kea, fueron capaces de observar el objeto en la parte del infrarrojo cercano del espectro electromagnético. Con el instrumento MOIRCS, (cámara y espectrógrafo infrarrojo de multi-objetos) el equipo realizó la primera medición de un GRB en su galaxia anfitriona constatando su persistencia luminosa en el infrarrojo cercano tan sólo nueve horas después de la explosión inicial.

En la imagen superior tenemos el resplandor del GRB, a) 9 horas después, b) 34 horas después de la explosión inicial, c) sustracción de la imagen b) dejando sólo la imagen de la luminiscencia residual del GRB.

Los GRBs son breves explosiones brillantes de rayos gamma que se producen a distancias de miles de millones de años luz de distancia de la Tierra, siendo alguno de los objetos más radiantes del cielo. Su duración es de menos de un minuto y a veces, incluso, sólo duran unos pocos segundos. Pero a pesar de su corta vida, producen un resplandor que puede durar entre horas y días. Este fue el resplandor que el equipo pudo observar.

Algunos GRBs, como el presente, muestran una luminiscencia muy débil, por lo que se denominan GRBs oscuros. A pesar de que constituyen casi la mitad de los GRBs, son raramente investigados debido a la dificultad de su detección.

Ese GRB era más oscuro de lo que se esperaba,lo cual llevó a los científicos a creer que la radiación estaba siendo bloqueada por el gas y el polvo del interior de la galaxia origen. Para investigar este hecho, un año después de la medición inicial el quipo utilizó la cámara de Foco Primario del Subaru y encontraron que la galaxia anfitriona era similar a la nuestra. Esta galaxia es una de las más masivas en las que se ha detectado un GRB, y tiene mayor metalicidad que cualquiera analizada anteriormente (el hidrógeno y el helio se describen como de baja metalicidad, mientras que los elementos más pesados se describen como de alta metalicidad).

Se cree que los GRBs son creados en un entorno de baja metalicidad en una supernova - una gran explosión experimentada por una estrella al final de su vida. Investigaciones anteriores de los GRBs han descubierto que las galaxias en las que se forman normalmente son de baja metalicidad. Se cree que una causa de los GRBs son los chorros relativistas de gas a alta velocidad generados en una supernova en condiciones de baja metalicidad. Por lo que el descubrimiento de este GRB de alta metalicidad sugiere la existencia de otro tipo de mecanismo para describir la formación de un GRB oscuro. Una posibilidad es que el GRB, en lugar de proceder de la explosión de una estrella única, en forma de supernova, sea causado por un par de estrellas que orbitan entre sí, en el que la mayor de ellas se expande y envuelve a la otra, para formar una gran estrella. Cuando esto ocurre,la estrella resultante, gira a tal velocidad que produce un GRB.

Hay una teoría que relaciona una extinción masiva de vida en la Tierra, acaecida hace 435 millones de años, en el periodo Ordovícico,con un GRB ocurrido en el interior de la Vía Láctea. Esta teoría fue rechazada porque se pensaba que un GRB no puede ocurrir en un entorno de alta metalicidad como el nuestro. Encontrar un GRB en una galaxia de alta metalicidad indica que también podría ocurrir en la nuestra.

Más información en el enlace.


 
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