El Astrónomo Errante

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Chandra encuentra evidencias de canibalismo estelar

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El Observatorio de Rayos X Chandra ha encontrado evidencias de una estrella gigante que recientemente ha envuelto a una estrella compañera o a un planeta gigante. La probable existencia de estrellas caníbales proporciona una nueva compresión de cómo las estrellas y los planetas pueden interactuar a lo largo de su evolución.

La estrella en cuestión, conocida como BP Piscium, parece ser una versión más evolucionada de nuestro Sol, pero con un disco de polvo y gas que la rodea. En los datos ópticos también se ven dos jets en sentidos contrarios de varios años luz de longitud. Si bien, los discos y los jets son característicos de estrellas jóvenes, varios datos proporcionados por el Chandra, sugieren que BP PSC es una estrella en fase de gigante roja, siendo los discos y los jets los restos de una interacción catastrófica reciente, por el que una estrella cercana o un planeta gigante fue consumido por esta estrella.

Cuando las estrellas como el Sol comienzan a terminar su combustible, se expanden y pierden sus capas exteriores. Nuestro Sol,por ejemplo, se hinchará hasta envolver a la Tierra cuando se convierta en una gigante roja.

"Parece que BP Psc se ha tragado un cuerpo a medida que se ha expandido", dijo Joel Kastner, del Instituto de Tecnología de Rochester.

Son varias las pistas que han llevado a deducir la edad de la estrella. En primer lugar, BP Psc no se encuentra cerca de una nube estelar, y no hay otras estrellas jóvenes conocidas en las inmediaciones. En segundo lugar, al igual que la mayoría de las estrellas de avanzada edad, su atmósfera sólo contiene una pequeña cantidad de litio. Y en tercer lugar, la gravedad en su superficie parece ser demasiado débil para una estrella joven, coincidiendo, en su lugar, con una gigante roja de avanzada edad.

Las estrellas jóvenes de baja masa son más brillantes en rayos X,por lo que los datos de esta parte del espectro se pueden utilizar como un signo de la edad de una estrella. Chandra a detectado rayos X en BP Psc, pero a un ritmo demasiado bajo como para ser una estrella joven. En cambio, los datos se corresponden con una estrella gigante roja.

El espectro de la emisión de rayos X es coherente con las erupciones que ocurren en la superficie de la estrella, o con las interacciones entre la estrella y el disco que la rodea. La actividad magnética de la estrella en sí misma podría ser generada por un dinamo causado por su rápida rotación. Esta rápida rotación puede ser debida al proceso de inmersión de un objeto en la gigante roja.

"Parece que BP Psc ha ganado energía con su "comida" ", dijo el co-autor Rodolfo Montes, también del Instituto de Tecnología de Rochester.

La superficie de la estrella se oculta a lo largo de las bandas del visible e infrarrojo cercano, por lo que la observación del Chandra representa la primera detección en cualquier longitud de onda de la propia BP Psc.

"BP Psc nos muestra que las estrellas como nuestro Sol puede vivir tranquilamente durante miles de millones de años", dijo el co-autor David Rodríguez de la UCLA, "pero cuando se mueren, podrían matar a una estrella o a un planeta o dos con ellos."

También hay evidencias de que una segunda tanda de formación planetaria podría estar ocurriendo en el disco circundante, cientos de millones de años después de la primera ronda. De hecho, los datos del Chandra revelan que es posible la existencia de un planeta gigante rodeando a BP Psc. Este podría ser un planeta recién formado, o uno que forma parte del sistema planetario original.

"Es una cuestión de actualidad astronómica el canibalismo de estrellas y planetas", dijo Kastner. "Tenemos muchos detalles importantes por trabajar todavía, por lo que los objetos como BP Psc son muy importantes".

Más información en el enlace.


 
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