El Astrónomo Errante

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Átomos-por-la-Paz: Una Colisión Galáctica en Acción

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Los astrónomos del Observatorio Europeo Austral han producido una espectacular nueva imagen de la famosa galaxia Átomos por la Paz (NGC 7252). Esta galaxia, formada por la colisión de dos galaxias, proporciona una excelente oportunidad para que los astrónomos estudien cómo las fusiones afectan la evolución del Universo.

NGC 7252

Átomos-por-la-Paz es el curioso nombre dado a un par de galaxias en interacción que se están fusionando, ubicadas a unos 220 millones de años-luz de distancia, en la constelación de Acuario. También es conocida como NGC 7252 y Arp 226 y posee el brillo suficientemente para ser observada por astrónomos aficionados como una pequeña mancha tenue y borrosa. Esta fotografía muy profunda fue producida por el instrumento Wide Field Imager de ESO en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO en Chile.

Una colisión de galaxias es uno de los procesos más importantes que influyen en la evolución de nuestro Universo, y su estudio entrega importantes pistas sobre los ancestros galácticos. Afortunadamente, tales colisiones son eventos muy prolongados -duran cientos de millones de años-, ofreciendo a los astrónomos tiempo suficiente para observarlos.

Esta imagen de Átomos-por-la-Paz representa una instantánea de la colisión, con el caos en pleno desarrollo, sobre un rico telón de fondo de galaxias distantes. El resultado de las intrincadas interacciones gravitacionales se puede apreciar en las formas de las colas producidas por corrientes de estrellas, gas y polvo. La fotografía también muestra las increíbles bolsas que se formaron cuando el gas y las estrellas fueron arrancados de las galaxias en colisión, y que ahora envuelven centro conjunto. Si bien mucho material fue eyectado hacia el espacio, otras regiones se comprimieron provocando explosiones de formación de estrellas. El resultado fue la formación de cientos de cúmulos de estrellas muy jóvenes, con edades entre los 50 y los 500 millones de años, que podrían ser, según se especula, los progenitores de cúmulos globulares.

Carta

Átomos-por-la-Paz puede ser un presagio del destino de nuestra propia galaxia. Los astrónomos predicen que en tres o cuatro mil millones de años la Vía Láctea y la Galaxia Andrómeda colisionarán, algo similar a lo ocurrido con Átomos-por-la-Paz. Pero no hay temer: la distancia entre estrellas dentro de una galaxia es enorme, por lo que resulta poco probable que nuestro Sol termine en una colisión de frente con otra estrella durante la fusión.

El curioso sobrenombre de este objeto tiene una interesante historia. En diciembre de 1953, el Presidente Eisenhower dio un discurso que se apodó Átomos por la Paz. El tema era la promoción de los usos pacíficos del poder nuclear – un asunto particularmente contingente en aquella época. Este discurso y la conferencia asociada produjeron gran impacto no sólo en la comunidad científica, hasta el punto que NGC 7252 fue bautizada la galaxia Átomos-por-la-Paz. En muchos aspectos, el nombre resulta particularmente apropiado: la curiosa forma que podemos ver es el resultado de dos galaxias fusionándose para producir algo nuevo y grandioso, un poco como lo que ocurre en la fusión nuclear. Más aún, las gigantescas curvas recuerdan al famoso diagrama que ilustra los electrones orbitando un núcleo atómico.

NGC 7252. Imagen de gran campo.

Información adicional

ESO, el Observatorio Europeo Austral, es la principal organización astronómica intergubernamental en Europa y el observatorio astronómico más productivo del mundo. Es apoyado por 14 países: Alemania, Austria, Bélgica, Dinamarca, España, Finlandia, Francia, Holanda, Italia, Portugal, el Reino Unido, República Checa, Suecia y Suiza. ESO desarrolla un ambicioso programa enfocado en el diseño, construcción y operación de poderosas instalaciones de observación terrestres que permiten a los astrónomos hacer importantes descubrimientos científicos. ESO también cumple un rol principal en promover y organizar la cooperación en investigación astronómica. ESO opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en Chile: La Silla, Paranal y Chajnantor. En Paranal, ESO opera el Very Large Telescope, el observatorio óptico más avanzado del mundo. ESO es el socio europeo de un revolucionario telescopio, ALMA, el proyecto astronómico más grande en desarrollo. ESO está actualmente planificando el European Extremely Large Telescope, E-ELT, el telescopio óptico y de infrarrojo cercano de 42 metros de diámetro, que llegará a ser “el ojo más grande del mundo en el cielo”.

Contactos

  • J. Miguel Mas
    Centro de Astrobiologia (CAB; CSIC-INTA)
    Madrid, España
    Tlf.: (+34) 91 813 11 96
    Correo: Esta dirección electrónica esta protegida contra spam bots. Necesita activar JavaScript para visualizarla
  • Richard Hook
    ESO, La Silla, Paranal, E-ELT and Survey Telescopes Public Information Officer
    Garching bei München, Germany
    Tlf.: +49 89 3200 6655
    Móvil: +49 151 1537 3591
    Correo: Esta dirección electrónica esta protegida contra spam bots. Necesita activar JavaScript para visualizarla

Esta es una traducción de la nota de prensa de ESO eso1044.

Fuente: ESO.


 
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