El Astrónomo Errante

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Encontrado un nuevo troyano compartiendo órbita con Neptuno

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Astrónomos han encontrado un nuevo objeto en una región de la órbita de Neptuno. Denominado LC18 2008 es un asteroide troyano,término que hace referencia a un asteroide que comparte órbita con un planeta o luna más grande, pero sin chocar con él, ya que orbita alrededor de uno de los puntos estables de Lagrange. Ya se conocía la existencia de otros seis asteroides troyanos en la región L4 de Neptuno, pero esta es la primera vez que se descubre un objeto en la región L5 del planeta.

Scott Sheppard del departamento de Magnetismo Terrestre de la institución Carnegie y sus colegas usaron una nueva técnica de observación que utiliza las grandes nubes negras  de polvo estelar para bloquear la luz de fondo del plano galáctico con el fin de descubrir al nuevo troyano de Neptuno. Utilizaron el descubrimiento para estimar la población de asteroides de la región L5 y encontraron que es probable que sea similar a la población de asteroides situada en el punto L4 de Neptuno.

"Estimamos que el nuevo troyano de Neptuno tiene un diámetro aproximado de 100 kilómetros y que hay cerca de 150 troyanos de tamaño similar en la zona L5 de Neptuno", dijo Sheppard "Este dato coincide con las estimaciones de población para la región de estabilidad L4 de Neptuno. Esto hace que los troyanos de Neptuno sean más numerosos que los cuerpos situados en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. Si hay menos troyanos conocidos en Neptuno es simplemente porque son muy débiles ya que están más lejos de la Tierra y el Sol".

Júpiter posee a la mayoría de los troyanos, 4076 estimados en febrero de 2010, pero también hay cuatro troyanos conocidos en Marte y ahora siete troyanos más conocidos en Neptuno. Hasta ahora, las búsquedas no han podido descubrir ningún objeto similar en las órbitas de otros planetas.

En la siguiente imagen se muestran los cinco puntos de Lagrange de Neptuno.

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Las regiones L4 y L5 de Neptuno se encuentran alrededor de 60 grados por delante y por detrás del planeta, respectivamente. A diferencia de los otros tres puntos de Lagrange, estas zonas son particularmente estables, por lo que el polvo y otros objetos tienden a acumularse en estas zonas. L5 es mucho más difícil de observar que L4 porque la línea de visión de esta región se encuentra cerca del centro brillante de nuestra galaxia.

Sheppard y su equipo, que incluía a Chad Trujillo del Observatorio Gemini, utilizaron imágenes de una encuesta digitalizada de todo el cielo para identificar los lugares de las regiones de estabilidad de Lagrange donde las nubes de polvo de nuestra galaxia bloquean la luz estelar de fondo del plano de la galaxia, proporcionando una ventana de observación para los asteroides en primer plano. Descubrieron de esta forma un troyano en la región L5 de Neptuno usando el telescopio de 8,2 metros japonés Subaru en Hawai y se determinó su órbita con un telescopio de 6,5 metros del Observatorio de Las Campanas, en Chile.

Esta región del espacio es también de interés para los equipos de la nave espacial New Horizons, ya que pasará a través de esta misma área después de su encuentro con Plutón en 2015.

Más información en el enlace.


 
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